ENCONTRADOS RESTOS PRE-HUMANOS DE HACE 2,8 MILLONES DE AÑOS
UN FÓSIL HALLADO EN ETIOPÍA ACLARA EL ORIGEN DEL GÉNERO HOMO MÁS ANTIGUO
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La mayor pregunta que uno puede hacerse es quién fue el primer humano. Un equipo internacional de arqueólogos cree haber encontrado en África, lo más parecido a esa persona: el miembro del género Homo más viejo hallado hasta la fecha, que nos envejece a los humanos medio millón de años.

En enero de 2013, un etíope que estudia en la Universidad Estatal de Arizona (EE UU), descubrió un oscuro diente sobresaliendo de la tierra y pronto dio con más restos. Encontrados en Ledi-Geraru (Etiopía), consisten en la mitad izquierda de la mandíbula inferior con cinco dientes de un humano de hace 2.8 millones de años. 

Con el tiempo, este nuevo género de homínidos comenzó a manejar herramientas (Homo habilis), a caminar erguido (Homo erectus), y a desarrollar grupos sociales cada vez más complejos en una historia de éxito evolutivo de la que formamos parte los más de 7.000 millones de Homo Sapiens que habitamos el planeta.

En los libros de evolución humana, la historia de nuestros antepasados se acababa hace unos 2,3 millones de años. De esa época son los fósiles más viejos conocidos de Homo habilis (el homínido mañoso que fabricaba herramientas de piedra). Entre ellos y los últimos australopitecos como Lucy (que también vivieron en Etiopía) mediaba casi un millón de años de completo vacío. 

El nuevo fósil presenta un homínido justo de ese periodo y en plena metamorfosis. En un estudio publicado, un equipo de científicos de EE UU, Reino Unido y Etiopía aclara que el fósil tiene una interesante mezcla de rasgos modernos y primitivos. Por un lado, ya tenía los dientes más pequeños que caracterizaron al género Homo. Por otro, su barbilla era australopiteca.

Un  estudio de fósiles de animales hallados en Ledi-Geraru confirma que la zona era ya un entorno árido de sabana y arbustos, no una selva. Este paisaje fue clave para que los australopitecos que vivían colgados de los árboles cambiasen de vida y de dieta. Sus grandes dientes para trajinar hojas y frutos se hicieron más pequeños, más humanos, y su cerebro comenzó a crecer. Ambos procesos probablemente se debieron al consumo de carne para alimentar a un cerebro que exigía cada vez más energía.

La aparición de este fósil “descarta” a otros candidatos a ser los primeros ancestros de nuestro género, como los australopitecos garhi (de hace 2,5 millones de años) o el sediba (1,7 millones de años).

 

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Michel Leidermann
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par Michel Leidermann
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