Indios Keetoowah quieren construir casino en Fort Smith
Por Michel Leidermann
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Una tribu india americana, los Keetoowah, parte de la gran nación Cherokee, ha firmado un acuerdo con un desarrollador de Fort Smith, para construir un casino de juego en un terreno ubicado sobre el río Arkansas por un costo aproximado de $131 millones, siempre y cuando el gobierno federal lo apruebe y no haya problemas con la constitución de Arkansas.
Los miembros de la tribu Keetoowah solicitarán a la Oficina de Asuntos Indios que coloquen una parte de las tierras de su reservación en Arkansas, en un fideicomiso (tal como lo exige la ley), para poder construir un casino en sociedad con el desarrollador local, Bennie Westphal.
De ser aprobada la petición, los Keetoowah podrían ampliar sus operaciones de juegos de azar que actualmente tienen en su Casino Tahlequah en Oklahoma.
Además del casino con unas 1,400 máquinas tragamonedas y un hotel de 250 habitaciones, se construiría un pequeño centro comercial, restaurantes, condominios y un museo sobre los alguaciles de EUA (US Marshals). Asimismo se estaría conversando con la municipalidad de Fort Smith para construir varios campos de fútbol y béisbol en otras partes del terreno.
Según Westphal, el complejo crearía unos 1,300 nuevos empleos, atraería a cerca de 1.7 millones de visitantes, y generaría unos $80 millones en ingresos sólo durante el primer año de operación.
Los electores de Arkansas en Hot Springs y en West Memphis, aprobaron en noviembre del 2005 una propuesta para instalar juegos de “habilidad” en los hipódromos paramutuales de sus ciudades, lo que abre el paso a los deseos de los Keetoowah.
Sin embargo la decisión de la Oficina de Asuntos Indios podría demorar años según el Procurador General de Arkansas, pero sólo dos a tres años según Westphal.
Además no está claro todavía si la Constitución de Arkansas tiene o no una posibilidad de intervenir en el otorgamiento del permiso para el casino, ya que el Artículo 19, Sección 14 de la Constitución estatal, prohíbe las loterías.
La tribu sostiene que el terreno sobre el cual quiere construir el casino, forma parte de la reservación original que le fue otorgada hace 189 años por un tratado de 1817, mediante el cual los Keetoowah accedieron a mudarse al área de Fort Smith abandonando sus tierras en los estados de Georgia y Carolina del Norte.
Posteriormente, por medio de nuevos tratados firmados en 1828 y en 1834, los Keetoowah accedieron a dejar Arkansas y trasladarse a Oklahoma.
Las ganancias del casino en Fort Smith, ayudarían a financiar los programas de ayuda para los Keetoowah, tal como servicios sociales, asistencia a sus miembros de bajos ingresos, y diferentes tipos de becas para sus niños y jóvenes.
Los casinos operados y/o desarrollados por las tribus indias, son un gran negocio. En el año 2004, todos estos casinos en el país reportaron casi $20,000 millones en dinero jugado en esos establecimientos.
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