DESCUBIERTA UNA BACTERIA CAPAZ DE COMERSE UN PLÁSTICO MUY COMÚN
EL MICROBIO VIVE EN LOS VERTEDEROS DE PET, UNO DE LOS MATERIALES MÁS USADOS PARA EMBOTELLAR BEBIDAS Y HA EVOLUCIONADO EN SOLO 70 AÑOS
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Fácil de producir a partir de derivados del petróleo, cómodo de conformar por soplado, transparente y asequible por un euro el kilo, el PET (polietilén-tereftalato) es uno de los plásticos más utilizados para embotellar toda clase de bebidas, y también por la industria textil: se producen cada año 50 millones de toneladas en el mundo, más o menos el 16% del total de los plásticos fabricados. Su reciclado es ineficaz, y su biodegradación muy dificultosa, por lo que supone una excelente noticia que los científicos hayan descubierto una bacteria capaz de utilizarlo como alimento. 

Tras aislarla en un un vertedero o planta de reciclado, de PET, la han bautizado Ideonella sakaiensis. Su descubrimiento plantea un enigma evolutivo de sumo interés: el PET solo existe desde hace 70 años, y ese es por tanto el plazo que la bacteria ha tenido para evolucionar y convertir ese plástico en su principal fuente de carbono. Resolver este enigma no solo tendrá un interés teórico, sino también una gran utilidad para diseñar enzimas que degraden otros plásticos de uso común.

Investigadores del Instituto de Tecnología de Kyoto, la Universidad de Keio en Yokohama y otros centros japoneses, tomaron 250 muestras ambientales –sedimentos, suelos, aguas residuales— de una planta de reciclado de botellas de PET, y las separaron por su capacidad de usar películas (films) de ese plástico como su principal fuente de carbono, es decir, como su alimento básico. 

El análisis reveló que la clave era una sola bacteria del grupo, y que ésta era una nueva especie del género Ideonella, llamado así porque lo describió en 1994 el centro Ideon, asociado a la universidad sueca de Lund.

Los dos genes clave que le permiten a Ideonella sakaiensis procesar y comerse el PET, son dos derivados del petróleo con los que se sintetiza el PET, pero Ideonella sakaiensis los utiliza como alimento, con lo que el plástico acaba por desaparecer por completo. Pero el proceso lleva seis semanas.

Resolver este enigma no solo tendrá un interés teórico, sino también una gran utilidad para diseñar enzimas que degraden otros plásticos de uso común.?

 

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Michel Leidermann
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par Michel Leidermann
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