Bomberos latinos bajo averiguación en Oregón
GRANTS PASS, Oregón. - Mientras se discuten reformas a la ley de inmigración, el estado de Oregón está imponiendo nuevos estándares a 158 cuadrillas de bomberos que trabajan por contrato. Muchos de los miembros de esas cuadrillas son latinos, y las autoridades tratan de asegurarse que no sólo hablen inglés, sino también el lenguaje técnico de los bomberos, a fin de poder actuar en la línea de fuego.
Esas cuadrillas están compuestas por bomberos empleados por empresas privadas que tienen contratos con el gobierno para combatir incendios.
De los bomberos contratados por empresas privadas en Estados Unidos, un 78% trabajan en Oregón. La mayoría de ellos son latinos. Cada cuadrilla consta de 20 personas.
A partir del 2000, los costos del gobierno federal para combatir incendios forestales han sido de 1,000 millones de dólares anuales. Los incendios forestales no dan señales de menguar, debido a sequías, un clima más templado, y bosques repletos de combustible tras un siglo de apagar incendios.
Con la reducción de sus presupuestos, las agencias federales tales como el Servicio Forestal no pueden cumplir con las necesidades de tener bomberos a tiempo completo. Esa brecha es cubierta por las cuadrillas contratadas, aunque por lo general son más costosas.
Pero las dificultades de comunicación han causado ciertos problemas.
Tras varias quejas de jefes de bomberos y contratistas de cuadrillas, el Departamento de Silvicultura (repoblación forestal ) de Oregón ha empezado a tomar exámenes para asegurarse de que los jefes de las cuadrillas hablen inglés y el lenguaje de sus bomberos con suficiente fluidez, para que no ocurran tragedias durante la lucha contra los incendios.
Los inspectores se encargan de revisar si los contratistas mantienen en buenas condiciones sus instalaciones, sus registros, el entrenamiento y los equipos. Los contratistas tienen la tarea de asegurarse de que ninguno de sus bomberos sea inmigrante ilegal. Si hay violaciones a esa orden, el contrato puede suspenderse o cancelarse.
En una época, los contratistas que ofrecían costos más bajos ganaban las licitaciones. Pero a partir de este año, los despachantes están autorizados a llamar a las cuadrillas con los mejores antecedentes de desempeño, no aquellas que ofrecen trabajar más barato.
Cuatro contratistas latinos han entablado una demanda ante el tribunal de distrito de Portland, tras denunciar que las nuevas normas son racistas y reflejan la creencia de que los latinos están más predispuestos a “incurrir en delitos para ganar dinero fácil”.
“No creemos que estén discriminando contra bomberos latinos, sino contra las empresas latinas”, dijo Kevin Jacoby, un abogado que presentó la demanda. “Si eso lo hacen en una escala más amplia, no quedará nadie que pueda combatir incendios”.
Las autoridades de Oregón aseguran que no actúan de manera intencional contra los latinos, pero dicen que están mejorando el desempeño y la seguridad en una industria que hasta hace algunos años funcionaba de manera descontrolada. Eso se acentuó cuando se registraron una serie de incendios forestales y a raíz del exceso de demanda fueron contratados muchos bomberos con escasa experiencia.
Las nuevas medidas han sido elogiadas por contratistas establecidos. Eso incluye a empleadores latinos tales como G&B Reforestation de Salem. “Creo que es realmente bueno”, dijo Andrés Coria, jefe de cuadrilla de la compañía, que fundó el año pasado su padre, Gerardo. “Esto sirve para eliminar esos tipos que ofrecen bajos precios” sin tomar en cuenta la calidad del servicio.
Un informe de la oficina del inspector general del Departamento de Agricultura destacó este año que hay quejas acerca de muchas personas que no se comunican bien en inglés. También planteó la posibilidad de que en algunas cuadrillas puedan trabajar indocumentados.
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