ESPECIALISTA HONDUREÑO EN ARKANSAS LIDERA INVESTIGACIÓN AGRÍCOLA
Dr. Leo Espinoza Guzmán
Por Michel Leidermann
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Dr. Leo Espinoza Guzmán

Por Michel Leidermann

EL LATINO continúa con su función de destacar a profesionales latinos en Arkansas para motivar a los jóvenes a estudiar y titularse como profesionales en distintas carreras universitarias, y avanzar más allá de la idea de muchos inmigrantes latinos que graduarse de la secundaria es el final de su educación.

Esta vez entrevistamos al Dr. Leo Espinoza, oriundo de Tegucigalpa, Honduras, donde su familia de agricultores le inculcó la importancia de la educación. Leo se graduó de la Escuela Agrícola Panamericana, famosa en Centroamérica, para luego obtener su licenciatura en Agronomía y Ciencia de Cultivos de la Universidad Iowa State (1986). De regreso en Honduras se casó con Suyapa (Sue para los amigos) con quien tienen dos hijos: un varón en la Fuerza Aérea y una mujercita casada y estudiando radiología. Pero él decidió continuar estudiando en los EE.UU. y obtuvo una Maestría en Horticultura y Fertilidad del Suelo (1992) y un Doctorado en Química de Suelos (1997), ambas de la Universidad de Florida. Seguidamente fue profesor asociado en la Universidad Texas A&M hasta 2001 cuando concursó y ganó su puesto en la División de Agricultura de la Universidad de Arkansas (UA) en 2001, donde continúa como profesor Asociado y Especialista de Suelos.

Espinoza señala que, aunque él no fue el mejor alumno de sus clases, su trabajo duro y constante le permitió cumplir con sus ambiciones profesionales y destaca que todos sus estudios universitarios fueron financiados por becas y ayudantías de graduado.

La comunidad latina de Arkansas en general desconoce el importante trabajo que desarrolla el doctor y profesor Leo Espinoza a través de la División de Agricultura de UA.

Espinoza es el único latino de su especialidad en Arkansas, como Científico en Extensión Agrícola de Suelos, y uno de 3 o 4 en todo el país.  Es frecuentemente invitado a compartir sus conocimientos y dar charlas en casi todos los países de Latinoamérica tanto en universidades, empresas, asociaciones, ingenios, cooperativas, y conferencias, pues sus opiniones son resultado de la investigación científica rigurosa que Leo y sus colegas desarrollan en UA.

Espinoza dice que está muy orgulloso de trabajar en UA por los tres puntos de la misión de la universidad: educación, investigación y extensión.

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El concepto de Extensión Agrícola o Agraria, es la aplicación de la investigación científica aplicada y los nuevos conocimientos de prácticas agrarias, a través de la educación a los agricultores del estado. La Extensión agrícola básicamente introduce nuevos conocimientos e ideas a fin de generar cambios y mejorar la calidad del trabajo, aumentar la eficiencia y la producción de los agricultores con técnicas de manejo de suelos.

El campo de extensión alcanza un amplio rango de profesionales y proveedores en diferentes disciplinas de la agricultura. Los proveedores son organizaciones gubernamentales, ONG´s, empresas privadas, y universidades como UA, entre otros.

La extensión agrícola facilita los intercambios directos entre los agricultores y los proveedores, como un medio para diagnosticar problemas, aprovechar el conocimiento existente, intercambiar experiencias, difundir mejoras y elaborar proyectos comunes.

El programa de investigación del Departamento de Cultivos, Suelos y Agua y Ciencias Ambientales de UA ha producido consistentemente tecnología excelente, innovadora, básica y aplicada en áreas tan diversas como el mejoramiento de plantas y genética, ciencia de malezas, fisiología de cultivos, conservación del suelo y del agua, y ciencia ambiental.

Siendo Arkansas un Estado netamente agrícola, este departamento se ha convertido en uno de los mejores del país y Espinoza lleva a cabo diferentes programas de investigación y divulgación directamente con granjeros en Arkansas y en países centroamericanos principalmente desde Guatemala a Colombia con los que comparte los resultados de su investigación aplicada.

En realidad, son los propios agricultores los que la financian la investigación de la universidad, contribuyendo una cantidad por cada unidad de producción.

Arkansas tiene una mayor área sembrada de soya (1.5 millones de hectáreas) pero en cuestión de importancia económica es el arroz lo que más réditos genera. Arkansas produce la mitad del arroz de EE.UU. y la mitad de esa producción se exporta. Por ello en Arkansas se reciben visitantes de todo el mundo que quieren aprender más sobre la producción arrocera y otras cosechas.  Espinoza aclara que todos los países de Latinoamérica producen algo de arroz por lo que la experiencia de Arkansas en ese cultivo, es determinante. Sin embargo, la rotación de siembras que es común en EE.UU. dependiendo de los precios del mercado, también sirve para controlar las plagas. En Latinoamérica es muy raro que un agricultor rote sus cultivos en la misma superficie.

El trabajo de Espinoza se centra ahora en la educación y la investigación sobre todo en áreas de riego y mejora del uso efectivo del agua y la calidad ambiental, tratando de minimizar el impacto negativo del uso de fertilizantes que además es uno de los costos más altos en la producción agrícola.

Espinosa utiliza tecnología de punta incluyendo imágenes satelitales y drones para estudiar cómo controlar el uso de fertilizantes y agua y reducir los costos de producción no solo de arroz sino también de caña (Guatemala), café (Colombia), arroz (Panamá) y otros cultivos.

Arkansas y Carolina del Norte son los únicos dos Estados en los cuales un agricultor puede enviar una muestra del suelo para ser analizada, sin costo adicional. En Arkansas, por ejemplo, por cada tonelada de fertilizantes vendida se cobra un impuesto especial para financiar esos análisis.

La creación de nuevos productos para la agricultura por empresas privadas abre otra área de investigación que UA realiza y es líder en evaluar si esos productos son o no provechosos para los agricultores y el medio ambiente. Espinoza igualmente da asesoría a esas empresas sobre los efectos de los nuevos productos.

El problema de la disminución de agua para uso agrícola en Arkansas se debe en gran medida a que el arroz que se cultiva en el Estado, es bajo inundación, lo que significa que por 3 a 4 meses el campo de arroz se mantiene inundado con unos 10 cm. de agua lo que permite controlar las malezas y potencialmente aumenta el rendimiento del campo. Este mayor uso de agua ha contribuido a la pérdida de los acuíferos (aguas subterráneas) y además las leyes sobre el uso del agua dan prioridad al uso humano y del hábitat y relega el riego agrícola al cuarto lugar.

La investigación ha sido fundamental para permitir que los agricultores de Arkansas continúen siendo competitivos a la vez que preservan el medioambiente.  La investigación se realiza en el laboratorio de suelos y a través de 13 estaciones experimentales. UA contribuye a la mejora de la seguridad alimentaria con sus conclusiones y su divulgación.

La población mundial se ha incrementado notablemente durante las últimas décadas y como resultado también ha aumentado la demanda de alimentos. Además, ha habido una mudanza generalizada de la población rural a zonas urbanas, lo que ha creado grandes terratenientes y corporaciones agrícolas que necesitan maximizar el volumen producido y aumentar sus utilidades, por lo que la agricultura también ha experimentado una importante evolución entre la actividad tradicional y la moderna con el uso de tecnología y maquinaria.

El enfoque de la agricultura tradicional con la labranza intensiva del suelo, práctica de monocultivo, uso indiscriminado de fertilizantes sintéticos, control químico de plagas, uso intensivo de agua de pozos profundos, no consideraba las consecuencias posteriores sobre el medioambiente.

En la actualidad la agricultura moderna se caracteriza por el empleo de ciencia y tecnología ahorrando recursos económicos e incrementando la cantidad y calidad de los productos y al mismo tiempo reduciendo algunos riesgos como la dependencia de factores climáticos o la mano de obra, e incorporando sistemas mucho más eficaces.

En Arkansas la agricultura está altamente mecanizada por la falta de la mano de obra, por las amplias áreas de cultivo y por el corto plazo (unos 30 días) para cosechar. La mecanización requiere fuertes inversiones (tractores, cosechadoras, enfardadoras, rastras, etc.), pero permite, por ejemplo, el empleo de solo un cultivador por cada 800 hectáreas mientras que en Latinoamérica es de 1 por cada 100 hectáreas.

Por último, tocamos el tema de la modificación genética de semillas que ha permitido adaptarlas a las características de las zonas de cultivo y es determinante para alcanzar altos rendimientos. El avance de plagas y malezas ha hecho necesario esta modificación genética de semillas para hacerlas más resistentes. Y hasta ahora, no hay pruebas sólidas de que estas modificaciones hayan causado perjuicio a los humanos.

Finalmente, Espinoza reconoce que sus frecuentes viajes son muy cansadores pero que su misión de educación y de divulgación es algo muy importante para él. Dice que sus apreciaciones son muy bien recibidas porque les habla en un lenguaje que ellos entienden y que, por su cultura latina, él reconoce lo que los agricultores quieren saber.

Apunta la necesidad de más profesionales agrícolas recordando que la alta demanda por parte de empresas, ha hecho que un joven graduado con una maestría pueda ganar un sueldo altamente competitivo.

La División de Agricultura de UA además de la investigación ofrece cursos de liderazgo, clases de nutrición, programas comunitarios y a través de sus oficinas locales en todos los condados de Arkansas, apoya la creación de huertas en comunidades y escuelas. 

 

Para más información contactara  Cooperative Extension Service (#2301 S. University Ave, Little Rock), (501) 671-2000, o al Dr. Espinoza al (501) 671-2168.

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par Michel Leidermann
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