LA BICICLETA, EL INVENTO QUE EMPODERÓ A LAS MUJERES, LIBERÓ A LOS POBRES Y DIO INICIO A UNA REVOLUCIÓN MANUFACTURERA
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En el otoño de 1865 un joven mecánico francés, Pierre Lallement, estaba desde hace unos meses en EE.UU. y había traído consigo una máquina inventada por él: una construcción de dos ruedas con pedales llamada “velocípedo”.

Más tarde, la llamaríamos bicicleta.

Lallement patentó su “velocípedo” en Estados Unidos en 1866, que aún no tenía los cambios ni la cadena de las bicicletas modernas. Tampoco tenía frenos.

Su complicado modelo fue pronto superado por el biciclo, que no era el vehículo tranquilo que nos imaginamos mirando las fotos color sepia con nostalgia, sino uno el doble de rápido que el velocípedo.

Lo conducían casi exclusivamente jóvenes intrépidos, subidos arriba de la inmensa rueda que amenazaba con expulsarlos hacia adelante ante el menor obstáculo. Estas bicicletas con ruedas de distinto tamaño eran muy inestables.

Pero el siguiente paso tecnológico, la “bicicleta segura”, atrajo a un grupo mucho más amplio.Se parecía mucho a las bicicletas modernas con cadena, ruedas de la misma medida y un cuadro en forma de diamante. La velocidad se lograba no gracias a una rueda gigantesca sino a engranajes.

Incluso mujeres en vestido podían conducir estas bicicletas.

Aunque esto no era algo que le importase a Angeline Allen, quien causó sensación en 1983, andando en su bicicleta en las afueras de Nueva York.

“Usó pantalones”, decía un titular en una popular revista de hombres, que añadía que Allen era joven, bonita y divorciada.

La bicicleta fue liberadora para las mujeres. Para andar en ellas debían deshacerse de los corsés y las faldas reforzadas y usar ropa más confortable.

También significaba moverse sin chaperona.

Las mentes conservadoras expresaron su preocupación: temían que la “inmodesta bicicleta” diese lugar a la masturbación e incluso a la prostitución. Pero estos temores pronto se vieron como ridículos.

Una mujer sola en público y en una bicicleta no parecía causar ningún escándalo.

Tres años después, Susan B. Anthony, activista por los derechos de la mujer durante la mayor parte del siglo XIX, declaró que la bicicleta había hecho “más por la emancipación de las mujeres que ninguna otra cosa en el mundo”.

Hoy día, la bicicleta continúa empoderando a las mujeres.

En 2006, el gobierno del estado de Bihar, en India, comenzó a subsidiar la compra de bicicletas para niñas adolescentes que empezaban la escuela secundaria, para que las jóvenes puedan viajar por varios kilómetros para asistir a clase. El programa parece haber funcionado, aumentando dramáticamente las chances de que las niñas no abandonen los estudios.

Incluso en EE.UU., la bicicleta ayuda a expandir horizontes. la superestrella de básquetbol LeBron James fundó una escuela en su ciudad natal, Ohio, que entrega de forma gratuita una bicicleta a cada estudiante. James cuenta que cuando él y sus amigos andaban en bicicletas se sentían libres. “Nos sentíamos en la cima del mundo”.

La bicicleta ha sido, desde hace tiempo, una tecnología liberadora para los oprimidos económicamente. En sus primeros años, era mucho más barata que un caballo, y ofrecía de alguna manera la misma libertad y servicios.

La bicicleta también impulsó una revolución manufacturera, así como una revolución social.

Muchas de las técnicas desarrolladas por los fabricantes de bicicletas fueron aplicadas más tarde en la industria automotriz.

Los fabricantes de bicicletas desarrollaron técnicas simples y fácilmente replicables —como estampar chapas de metal frío para crear nuevas formas— para mantener los costos bajos sin sacrificar la calidad. También desarrollaron neumáticos, engranajes diferenciales y frenos.

Tanto las técnicas de fabricación como estos componentes innovadores fueron aprovechados por los fabricantes de autos como Henry Ford.

Es fácil ver a la bicicleta como una tecnología del pasado. Pero, datos recientes muestran que no es así.

Hace medio siglo, la producción mundial de autos y bicicletas era más o menos la misma: 20 millones cada uno por año.

Las bicicletas tienen un futuro brillante por delante. Muchas ciudades del mundo cuentan con esquemas para compartir bicicletas.

Algunas empresas han tenido problemas iniciales con este modelo de negocio: muchas bicicletas han sido robadas, dañadas o abandonadas, y por esta razón muchas empresas han dejado de operar en ciertas ciudades.

Sin embargo, este mercado parece estar creciendo, dado que la bicicleta sigue siendo el medio de transporte más rápido para circular en áreas de mucho tránsito. 

 

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