La NASA planea volver a la Luna en el 2018
Cuatro astronautas serán enviados a la Luna en el 2018 en una misión que se prolongará una semana, anunció la NASA, al detallar sus planes para volver al satélite de la Tierra más de 45 años después de la última misión Apollo en 1972.
El nuevo programa costará $104,000 millones, estimó el director de la NASA, Michael Griffin. Esta cifra representa "el 55% del costo del programa Apollo’’ y no implicaría un aumento del presupuesto de la NASA, aseguró.
Los astronautas irán en una cápsula del tipo tradicional, lanzada por un cohete que se construirá en remplazo del transbordador, y que reingresará a la atmósfera con paracaídas, como durante el programa Apollo, o la nave Soyuz que utiliza actualmente el programa espacial ruso.
Será una nave "muy parecida al Apollo pero con tecnología actualizada’’, explicó Griffin. "Imagínense un Apollo que haya tomado esteroides’’, agregó.
La misión a la Luna incluirá una estadía de una semana en el satélite, "cuatro veces más tiempo’’ que las misiones Apollo, la última de las cuales despegó desde la luna el 14 de diciembre de 1972, agregó.
El programa "permitirá establecer una presencia permanente en la Luna’’ para preparar astronautas para misiones a destinos más lejanos, como por ejemplo Marte, explicó Griffin.
La nueva nave —el "Vehículo de Exploración Tripulado’’ (CEV, por su sigla en inglés)— podría volar en misiones limitadas a la órbita terrestre a partir del 2012, y suplantará a los transbordadores que serán sacados de servicio en el 2010, indicó.
Es decir, esto implica que el plan deja a Estados Unidos sin acceso para vuelos tripulados al espacio por dos años, reconoció.
A partir de 2012, la nueva nave debería permitir transportar a un máximo de seis astronautas a la Estación Espacial Internacional (ISS).
El CEV será impulsado por un cohete. Una vez en el espacio, el vehículo se acoplará a otra nave ya en órbita que incluye el módulo que permitirá aterrizar en la Luna.
Esta nave automática será puesta en órbita por un lanzador pesado constituido por dos cohetes y cinco motores de transbordador. El conjunto de esta tecnología deriva del lanzador usado actualmente por la NASA para poner en órbita al transbordador.
A su regreso a Tierra, la cápsula, con hasta cuatro astronautas, usará cuatro paracaídas para posarse en el desierto del oeste estadounidense, cerca de la base aérea Edwards, en California, declaró Griffin.
La NASA probablemente tenga problemas para hacer que el Congreso apruebe los nuevos gastos, en momentos en que Estados Unidos tiene un déficit presupuestario récord, gasta dinero en la guerra de Irak y deberá enfrentar el costo de reconstruir el Sur, devastado por el huracán Katrina.
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Michel Leidermann
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