Es posible que la gasolina llegue a $4 la próxima primavera
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Los precios de la gasolina, que durante meses se mantuvieron razonables a pesar de los fuertes aumentos del precio del petróleo, han comenzado a subir rápida y súbitamente y algunos expertos dicen que el galón de gasolina podría llegar a $4 esta primavera al igual que combustible diésel.
Los aumentos no podrían llegar en el peor momento para la economía. Con un crecimiento lento, los precios altos del combustible, que anteriormente los consumidores pudieron absorber, ahora es muy posible que sean una carga mayor en el presupuesto familiar, dejando a la gente con menos dinero para gastar en otras cosas. Esos costos podrían empeorar los problemas económicos del país, sumándose a la crisis de los mercados de crédito e hipotecario.
La profundidad de los problemas económicos se hizo más evidente con la publicación de datos que muestran que los precios del productor aumentaron 1% en enero sobre los de diciembre, impulsados en gran parte por el costo del petróleo.
Comparado con un año antes, los precios subieron 7.4%, la peor inflación en los precios de los productores en EUA desde 1981.
Otras cifras muestran que los precios de las viviendas en todo el país siguen bajando lo que sugiere que el enfriamiento del mercado de viviendas continúa.
Durante más de una década los precios cada vez más altos del petróleo no afectaron el crecimiento de la economía mundial. En EUA los consumidores absorbieron esos costos gracias a las facilidades de crédito y una mayor prosperidad, mientras que en los países en desarrollo, los subsidios del gobierno ayudaron a aliviar los problemas.
El aumento en los precios del crudo es resultado de la enorme demanda en todo el mundo, pero espacialmente de China y la India.
El precio del petróleo ha aumentado cuatro veces en seis años y ya llegó a $104.00.
Cuando los precios de la gasolina subieron el otoño pasado, la baja demanda invernal de gasolina por temperaturas más altas de lo esperado, ayudó a mantener los precios bajo control. Pero ahora, según los expertos, finalmente el precio del petróleo se hace sentir en las gasolineras.
Con todo, las cosas no están tan malas como durante las crisis petroleras de los años 70 y 80. A principio de los años 80, en lo peor de la última crisis energética, la energía representaba alrededor del 8% del gasto familiar. En lo que los precios bajaron y la economía se fue independizando de la energía, ese costo cayó por debajo del 4% a principio de los años 90.
Con el aumento del precio en los últimos años, los economistas dicen que la proporción de los ingresos dedicada a la energía comienza a subir lentamente. En diciembre del 2007, esa cifra llegó al 6.1%, el nivel más alto desde 1985.
Los consumidores estadounidenses han respondido, tardíamente, reduciendo el consumo de energía. La demanda de petróleo en EUA sólo subió 0.4% en el 2007 y se espera que no crezca este año.
Según el último pronóstico del Departamento de Energía, el precio de la gasolina debe llegar a un máximo de $3.50 por galón esta primavera.
Pero muchos analistas consideran que el pronóstico del gobierno es conservador y esperan un mayor aumento en lo que las refinerías salen de su etapa regular de mantenimiento y empiezan a producir gasolina para el verano en marzo y abril.
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