Pendiente ampliación para la cárcel del Condado Pulaski
Por Michel Leidermann
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Los concejales de la ciudad de Little Rock están considerando interponer una demanda judicial para poner fin a las disputas sobre quién es el responsable por la financiación de la cárcel del Condado de Pulaski, pero a última hora abogados de ambas partes decidieron postergar cualquier acción hasta tratar primero de ponerse de acuerdo sobre quien es responsable de pagar por el funcionamiento de la cárcel condal.
Tanto el alcalde Mark Stodola, como el Administrador de la Ciudad Bruce Moore, dicen que prefieren resolver sus diferencias sobre financiación de la cárcel condal antes de ir adelante con el litigio.
El Ayuntamiento de Little Rock consideraba pedirle al juez que obligue a que la cárcel de Pulaski no continúe albergando los 20 presos federales previstos en el acuerdo de operación existente entre la cárcel del condado y las cinco ciudades (Jacksonville, Sherwood, Maumelle, Little Rock y North Little Rock) que la usan, pero que en ocasiones aumenta hasta 60 presos federales por día (usando cupo para presos locales) y exigir a la cárcel condal el aceptar a todos los reclusos que le envíe Little Rock.
Los presos federales pagan $56 por día por cada uno para su manutención. El costo de la cárcel por día por preso, es de $47 mientras que el estado de Arkansas sólo le paga $26 por día por cada preso. ¡Negocio redondo para la cárcel!
El sheriff Doc Holladay, ha dicho que necesita el dinero adicional para operar la cárcel.
Según el acuerdo firmado en 1990 y que se vence en el 2014, entre las cinco ciudades todas en el condado Pulaski con la administración del propio condado, nada puede cambiarse en el acuerdo antes de su vencimiento a menos que un tribunal decida otra cosa o si las ciudades deciden renegociar las condiciones del acuerdo para atender las necesidades carcelarias de la zona.
Estas ciudades iniciaron el pago combinado extra de $666.000 en el año 2006 para cubrir 80 literas adicionales de las 880 que actualmente están habilitadas en la cárcel. De lo contrario, los recortes presupuestarios del condado habrían reducido la capacidad de la cárcel a 800 presos.
Little Rock ha cumplido su parte del compromiso pagando más de $ 1,2 millones al año para el uso de la cárcel, mientras que el condado Pulaski no ha cumplido con sus obligaciones, según indicaría la demanda judicial. Mientras tanto, algunos concejales han afirmado durante años que el condado Pulaski es el único responsable de cubrir los gastos por las operaciones de la cárcel.
Sin embargo, funcionarios del condado dicen no tener el dinero para habilitar más de las 880 literas, o incluso las 1,150 que tenía en el 2005, año en que cerca de $6 millones fueron recortados del presupuesto de Pulaski. La cárcel albergó a 945 reclusos por día durante el año 2007, al doblar el uso de algunas literas.
Otra complicación es que el condado no puede utilizar la antigua cárcel adjunta a la nueva estructura ubicada en Roosevelt Road, debido a problemas con el techo y moho. En abril, del año pasado el Sheriff Holladay, cerró una sección de la instalación, la más antigua aún en uso, y un estudio reciente calcula que costaría alrededor de $6 millones poder volverla a hacerla habitable.
Otro grupo de estudio sobre seguridad pública, dijo el año pasado que el condado necesita alrededor de 1,440 camas, un número que se trata de aumentar a 1,500.
Funcionarios de Pulaski han dicho que quieren ofrecer más capacidad, pero que habría que encontrar los fondos o aprobar un mayor impuesto a las ventas dedicado exclusivamente a financiar la cárcel, como sugirió el grupo de estudio.
El presupuesto de Pulaski para el 2008 incluye $19,5 millones para la cárcel, incluyendo los gastos médicos para los presos, superado ligeramente el presupuesto del año 2007.
El Sheriff Holladay, ha dicho que la cárcel no se ha negado aceptar a ningún delincuente violento y que seguirá aceptando a más de los 880 presos de su capacidad normal para cumplir con ese objetivo. En abril del 2007, el Sheriff, trasladó a unos 160 reclusos de la vieja cárcel a un Centro de trabajo colindante, en lo que él consideraba una solución temporal.
Pero al mismo tiempo la cárcel se seguirá negando aceptar a personas acusadas de delitos no violentos, una práctica que llevó Little Rock y a North Little Rock a enviar a algunos de estos delincuentes a la cárcel del Condado de Faulkner en la ciudad de Conway a $30 por día por presos. Little Rock estima pagar unos $150,000 para cubrir el costo de la cárcel en Conway.
Por otra parte, una auditoria de los libros del condado encontró que Pulaski ahora tiene un excedente fiscal de $4.7 millones originado por una reducción de gastos y una mayor recaudación de impuestos. Las autoridades condales (Quórum Court) sólo consideraron en su presupuesto para el 2008, suficiente dinero para habilitar 880 literas por tercer año consecutivo.
A mediados de febrero de este año, el Sheriff Holladay presentó un plan de 4 etapas para refaccionar y ampliar la cárcel con un costo de entre $10.4 a $12.4 millones para los trabajos y otros $6.1 millones para operar todas las instalaciones. El proyecto aumentaría la capacidad en 650 literas para un total de 1,530, reparando la sección más antiguia del edificio y la construcción de dos nuevos recintos.
La propuesta del Sheriff ofrece en su primera parte, refaccionar los dos sectores A y B, para colocar allí a los 160 reclusos actualmente en el Centro de trabajo, a un costo de $409,000. La segunde parte propone la construcción de dos nuevas instalaciones tipo almacén que podría alojar a unos 300 reclusos a un costo de $4 millones de construcción y $1.5 millón para su operación. La tercera parte propone utilizar el centro de trabajo para albergar a unos 250 condenados por delitos menores a un costo anual de $3 millones para su operación. Y finalmente la cuarta parte propone construir una nueva ala de alta seguridad para 200 reclusos peligrosos a un costo de $6 a $8 millones para la construcción, y $1.6 millones para su operación.
Ahora el Sheriff ya inició la reparación de la azotea de la parte vieja de la cárcel estimada en $400,000 y financiada en parte por el excedente fiscal del condado Pulaski.
Sea como sea, el público está perdiendo la paciencia ante tantos tira y afloja sobre la cárcel, mientras muchos delincuentes que no deberían estar libres por las calles, lo están haciendo abiertamente y peligrosamente para los residentes, por la falta de capacidad de la cárcel. Claro está que igualmente hay que recordar que cuando en el 2006 se propuso aumentar el impuesto a las ventas en el condado Pulaski para financiar una cárcel con más capacidad, los votantes rechazaron ese aumento.
Así pues los residentes y las autoridades tendrán que decidir si pagar unos dólares más y vivir más seguros, o estar expuestos a una mayor criminalidad por los delincuentes que andan sueltos. ¡Nada es gratis en la vida!
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