Colleges y Universidades de Arkansas no están obligadas a rechazar estudiantes sin residencia legal
Por Michel Leidermann
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El Procurador de Justicia de Arkansas, Dustin McDaniel, dijo en una interpretación legal emitida el miércoles 10 de septiembre, que los Colleges y Universidades de Arkansas, no están obligadas a verificar la condición migratoria de sus estudiantes.
McDaniel señala en su dictamen legal que "El Departamento de Seguridad Interna de los EUA ha expresado la opinión de que se deja a cada Estado el decidir si o no, sus instituciones públicas de educación superior pueden matricular a estudiantes sin residencia legal ya que esas instituciones no están obligadas a verificar la ciudadanía como condición de la matricula".
Sin embargo, la opinión de McDaniel señaló también que no había elementos para impedir que los Colleges y Universidades puedan crear sus propias normas y apliquen el requisito de ciudadanía en las matriculas o verifiquen la situación migratoria de sus estudiantes.
"Cada directorio de síndicos de cada institución educativa de enseñanza superior de Arkansas, en todo o en parte, tendrá el derecho de adoptar normas y reglamentos para la admisión y matrícula de estudiantes en las respectivas instituciones, incluyendo expresamente el derecho de admisión y de matrícula a cualquier persona que llega al estado de Arkansas únicamente con el fin de matricularse asegurar su educación con ventajas económicas y a expensas del estado de Arkansas" dice el dictamen.
Como base de su dictamen, McDaniel citó una carta respuesta del 9 de Julio de Jim Pendergraph, director ejecutivo de la Oficina en Arkansas de la Seguridad Interna de los EUA dirigida al coordinador local del Departamento de Justicia en Carolina del Norte. La carta decía que "la matricula en las instituciones públicas de enseñanza superior no es uno de los beneficios regulados por la Ley de Reforma de Inmigración y de Responsabilidad Inmigrante del 1996”.
Los dictámenes del Procurador General no son vinculantes, pero en general son seguidos por los funcionarios del gobierno.
El director del Departamento de Educación Superior de Arkansas, Jim Purcell, había enviado una carta a los rectores en mayo pasado, ordenando que los Colleges y Universidades examinaran la situación migratoria de sus estudiantes siguiendo instrucciones de un memorando firmado por el gobernador Mike Beebe.
Beebe dirigió esta directiva al Departamento para comprobar los números de Seguro Social de los estudiantes y asegurarse de que los extranjeros ilegales no estaban recibiendo la matrícula estatal que es más barata que la matrícula para estudiantes que residen en otro estado o son indocumentados. La preocupación de Beebe ha sido que si un extranjero en situación ilegal recibe una matrícula estatal, cualquier estudiante de fuera del estado también podría exigir esa misma matrícula en base al principio de igualdad de beneficios, costándole en exceso al erario estatal
Mientras Beebe era Procurador General en 2005, citó esa ley federal del 1996 como una de las razones para no aprobar el plan del entonces gobernador Mike Huckabee, que permitiría que los extranjeros indocumentados pagaran la matrícula estatal y optaran a becas universitarias financiadas por el Estado.
Últimamente Beebe dijo oponerse a cualquier restricción de los Colleges y Universidades públicas en la admisión de inmigrantes indocumentados, y sólo cuestiona el tipo de matricula que deberían pagar.
Ahora el gobernador dice que no apoyaría un "una prohibición total " a los extranjeros en situación ilegal, ya que obligaría a los administradores de la universidad a "establecer la ciudadanía de cada persona que aplica" lo que gastaría fondos destinados a la educación de los estudiantes. Dijo que el gobierno federal debería ocuparse de esa cuestión de inmigración. Los estudiantes no están obligados a dar sus números de Seguro Social a los colleges y universidades, de acuerdo con la Ley federal de privacidad de 1975.
Beebe igualmente dijo que estaba de acuerdo con el dictamen de McDaniel porque la "principal preocupación que hemos tenido es asegurar que los extranjeros ilegales no reciban la matrícula estatal, y ese punto no se toca ni se discute en la opinión de McDaniel".
El portavoz del Departamento de Educación Superior de Arkansas, Dale Ellis, dijo que se está trabajando en la elaboración de un informe sobre el número de estudiantes en la enseñanza superior de Arkansas con números de Seguro Social no válidos y que “podrían” ser extranjeros ilegales.
Ellis expresó que el control del número de Seguro Social era sólo para determinar si los indocumentados están recibiendo la matrícula estatal. Agregó que el Departamento no sabe cual política están aplicando los Colleges y Universidades y lo que harán después de encontrar a sospechosos en situación irregular y que figuran como estudiantes en esas instituciones.
Dijo Ellis que depende de cada universidad el decidir qué hacer con un estudiante con números de Seguro Social cuestionable. Dijo que su Departamento no se ocupa del seguimiento de las respuestas de cada institución.
Ellis agregó que el Departamento no verificaba los números a través de una base de datos de identificación federal. Manifestó que el chequeo se hace sólo si el número parece inválido sobre la base de indicaciones de la Administración del Seguro Social. Por ejemplo, aquellos que comienzan con tres ceros no son válidos porque la administración no asigna números que comienzan con tres ceros.
Anteriormente a la carta del Departamento la mayoría de las Universidades de Arkansas ofrecían a los estudiantes la matrícula estatal si es que presentaban transcripciones oficiales como graduados de una escuela secundaria de Arkansas. En las solicitudes existe una línea para el número del Seguro Social, pero si los espacios quedaban en blanco igual se iniciaban los trámites de admisión.
Sin embargo, no muchos indocumentados parecen estar matriculados en Arkansas. Una revisión realizada por las universidades en julio, encontró que solamente alrededor del 1% de los 125,000 los estudiantes universitarios en Arkansas tenían problemas con sus números de Seguro Social, pero funcionarios del Departamento dijeron que ciertos discrepancias podrían ser el resultado de una entrada errada de datos o que los estudiantes se negaran a dar su número de Seguro Social por razones de privacidad o por ser estudiantes extranjeros con visas de estudios y sin ese número.
Posteriormente, el viernes 12 de septiembre, el Departamento concluyó su recuento de los números de Seguro Social de los estudiantes en las 8 Universidades de cuatro años y los 7 Colleges de dos años en Arkansas.
El recuento mostró solamente 80 estudiantes con discrepancias en los números del Seguro Social. Los mayores casos fueron en UALR con 42 cuestionables, y Northwest Arkansas Community Collage con 20 cuestionables.
La Universidad de Arkansas en Fayetteville dijo el jueves 11 que encontraron 21 casos entre un total de aproximadamente 19,000 estudiantes que ya habían sido admitidos o matriculados como estudiantes del estado después de recibir la nota de Purcell.
El rector, David Gearhart dijo que la Universidad está tratando de ayudar a los 21 estudiantes a encontrar fondos privados para ayudarles a pagar por el costo adicional de la matrícula de fuera del estado.
"Creemos que es lo correcto. ... Vamos a trabajar con ellos para tratar de ayudarles," dijo Gearhart. "En general, creo que nuestra filosofía es tratar de abrir las puertas de la educación a cualquier estudiante que quiera progresar y conseguir un título en cuatro años", dijo.
"Me alegra ver que no es una cuestión importante en nuestros colleges y universidades dijo Beebe del recuento. "Se reitera lo que hemos dicho en que cuando se trata de la educación superior, nuestra prioridad tiene que ser para mejorar nuestros índices de graduación y no se centra en otras cuestiones que tienen un impacto mínimo".
La opinión de McDaniel parece probable continuará con un acalorado debate sobre la matricula estatal para estudiantes indocumentados en la Legislatura de Arkansas en la sesión ordinaria del 2009, siguiendo un fallido proyecto de ley en el 2005 para proporcionar matrículas estatales a los hijos de inmigrantes ilegales.
La Senadora electa por Little Rock, Joyce Elliott (que jurará el nuevo cargo en enero), y que patrocinó la propuesta de ley el 2005 cuando era representante (diputada), dijo que probablemente volvería a intentarlo el próximo año durante del período de sesiones, y cree que la opinión de McDaniel la ayudará en favor de su propuesta legislativa.
"Pretender que podemos esperar una solución perfecta para esta compleja cuestión, es equivocado," dijo Elliott. "No estamos tratando con gente que tiene control sobre dónde viven y cómo viven. Estamos hablando de niños. Ellos no tienen ese tipo de control."
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