La mayor parte de las verduras es recogida por indocumentados
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"El hecho es que la industria de los productos alimenticios frescos no podría existir sin una fuerza laboral extranjera, pero no tenemos un mecanismo para traer trabajadores extranjeros", señaló Tom Nassif, presidente de la Asociación de Cultivadores del Oeste, que representa a más de 3,000 agricultores en Arizona y California.
Pero este año una serie de factores imprevistos han dejado frutos y verduras sin recoger, lo que pone en peligro su cultivo y subraya la dependencia de la industria de los inmigrantes ilegales.
La floreciente industria de la construcción está ofreciendo mejor paga, y el refuerzo de las patrullas a lo largo de la frontera con México ha hecho más difícil la llegada de los trabajadores indocumentados a las granjas.
Los hombres y mujeres que cruzaron ilegalmente las fronteras en su mayoría desde México, podrían ascender a 20 millones, de los cuales de 12 a 15 millones tiene trabajo, según analistas de Bear Sterns en Nueva York.
La mayoría de los trabajadores agrícolas son inmigrantes ilegales. Representan el 53% de los 1,800,000 trabajadores agrícolas en el país, mucho más que el 12% de 1989-90, según la Encuesta del Departamento de Trabajo sobre los Trabajadores Agrícolas.
La Asociación solicitó a los legisladores federales un programa temporal para permitir que entren trabajadores extranjeros para recoger los vegetales de invierno y evitar una escasez de braceros que, según advierte, podría costar miles de millones de dólares a la industria. Y propugna un programa de trabajadores invitados que suministre una mano de obra estable.
Durante décadas, los agricultores dependieron de los inmigrantes indocumentados para que se encargaran de algunos de los trabajos de mayor exigencia física y menor paga, mientras el gobierno hacía de la vista gorda.
Los pesticidas suelen enfermar a los trabajadores agrícolas, las máquinas son peligrosas, y algunos han muerto al caer en pozos sépticos. Una investigación de la Associated Press en el 2004 halló que los trabajadores mexicanos tienen 80% mayor probabilidad de morir en su trabajo que los nativos.
Los braceros ganan de 7 a 8 dólares la hora, por lo general sin beneficios, y los indocumentados reciben un 10% menos, según la encuesta del Departamento de Trabajo.
En parte, la escasez de mano de obra en el sector agrícola podría estar relacionada con la intensificación de la vigilancia fronteriza tras los ataques terroristas del 2001. La Patrulla Fronteriza nacional, que dijo haber detenido a 905,065 personas en el 2003, reportó 1,077,598 arrestos en los primeros ocho meses de este año.
Aunque algunas fincas agrícolas han pasado apuros, la situación no es desesperante. Algunos agricultores tuvieron que lidiar con escasez de personal. Otros descubrieron que contratar braceros les costaría más que dejar la cosecha sin recoger.
A medida que la recolección de manzanas concluye en el estado de Washington, los cultivadores de lechuga en el Valle de Yuma, de Arizona, están preparándose para la recolección, y notan que hay menos trabajadores a mano.
El Valle de Yuma y el Valle Imperial de California producen conjuntamente el 90% de los productos hortícolas de invierno. Los agricultores dijeron necesitar de 35,000 a 40,000 braceros para recoger los cultivos de brócoli, coliflor, apio y lechuga.
Aun los partidarios de los braceros, que suelen desestimar las quejas de escasez que manifiestan los cultivadores como intentos por asegurarse mano de obra barata, admitieron que el número de trabajadores ha sido más reducido este año.
Pero el motivo radica parcialmente en las condiciones precarias de trabajo, según el sindicato de los Trabajadores Agrícolas Unidos, La paga es muy baja, los beneficios casi nulos y las condiciones tan duras que muchos trabajadores no se quedan en la agricultura.
No está claro cuánto tendrían que aumentar los jornales en el sector agrícola para atraer a estadounidenses a trabajar en los olivares, donde hombres y mujeres se trepan a escaleras de más de tres metros y medio para recoger hasta 12 kilos de aceitunas.
Si la agricultura se viese obligada a pagar salarios más altos, las granjas pequeñas podrían cerrar, incapaces de competir con países que tienen menores costos de producción.
Dependientes de los inmigrantes, algunos productores propugnan un mejor programa de trabajadores invitados para ayudarles en sus cosechas. Algunas propuestas, como las que apoyan los partidarios de los braceros, incluyen vías conducentes a la residencia en Estados Unidos.
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