EL CANAL DE PANAMÁ CUMPLE 100 AÑOS DE ALCANCE UNIVERSAL
AHORA LLEVA ADELANTE LA AMPLIACIÓN CON UN NUEVO JUEGO DE ENORMES ESCLUSAS LISTO A FINALES DE 2015 PARA PERMITIR EL PASO DE BARCOS CON HASTA 12.000 CONTENEDORES, EL TRIPLE DE LOS ACTUALES
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El Canal de Panamá, surgido de la audacia de dividir en dos el estrecho istmo americano para construir un paso acuático que uniera el Atlántico con el Pacifico,  entra en su segundos 100 años, administrado por panameños, en plena expansión y consolidado como hazaña histórica universal.

La colosal obra, que sirve en la actualidad al 6 % del comercio mundial, tuvo su origen con Carlos V (1500-1558), quien hizo una de las primeras propuestas para explorar una ruta por el istmo para unir el Pacífico con el Caribe.

A lo largo de más de tres siglos, el proyecto de construir una canal interoceánico por Panamá, que por su geología y clima lo hacía parecer imposible, estimuló el interés internacional y, al final, se redujo a dos potencias : Francia y Estados Unidos.

El intento pionero de construir el Canal fue de los franceses a partir de 1880 y duró casi 20 años, primero de la mano del conde Ferdinand de Lesseps -que no era ingeniero- y la Compañía Universal del Canal Interoceánico, que se hundió por un escándalo financiero en 1889.

De la Compañía Universal se pasó a la Nueva Compañía del Canal y los franceses retomaron y avanzaron significativamente los trabajos de excavación guiados por el ingeniero Phillipe Bunau-Varilla, pero terminaron vendiendo sus derechos de construcción a Estados Unidos por 40 millones de dólares.

Parte del fracaso radicó en la obstinación de Lesseps en construir  un canal a nivel, aunque Varilla retomó la idea de otro ingeniero francés de hacerlo con esclusas y dos lagos para elevar los barcos y hacerlos pasar por la cordillera.

Parte de la “leyenda negra” que acompañó a los franceses fue la cantidad de muertes que tuvieron por accidentes o enfermedades tropicales, pues se calcula que con ellos fallecieron más de 7.000 trabajadores.

El esfuerzo de los franceses, y en especial de Varilla para convencer al naciente imperio estadounidense de que se decidiera por un cauce interoceánico por Panamá y no por Nicaragua, sirvió a Washington para terminar con éxito el canal entre 1904 y 1914, con un costo cercano a los 400 millones de dólares.

Durante los 10 años en que Estados Unidos construyó el Canal, trabajaron en la monumental obra más de 56.000 personas, la mayoría caribeños, pero también italianos, griegos, chinos y unos 7.000 españoles gallegos, de los que murieron más de 5.600 por fiebre amarilla, malaria y accidentes.

Varilla, por su parte, ayudó a la independencia de Panamá, que pertenecía a Colombia, y firmó en 1903 el tratado Hay-Bunau Varilla con Estados Unidos, dándole derecho a perpetuidad sobre el canal y soberanía en parte del istmo panameño a Washington, lo que creó un problema en las relaciones entre la nueva Panamá y EE.UU.

El Canal está bajo soberanía plena de Panamá desde el 31 de diciembre de 1999 por los tratados Torrijos-Carter, que también acabaron con la presencia militar estadounidense en Panamá.

Nadie puede quitarle el mérito al general Omar Torrijos (jefe del Estado de 1969 a 1981) por haber logrado un vasto proyecto de descolonización con el hecho de que el Canal pasará a manos panameñas, lo que parecía absolutamente imposible porque Estados Unidos consideraba que había comprado el territorio de la Zona del Canal, así como había comprado la Florida (1819) o Alaska (1867) en el pasado. 

La Autoridad del Canal de panamá (ACP) administra la vía desde que Estados Unidos la transfirió a los panameños y ahora lleva a delante la ampliación de la vía interoceánica con un nuevo juego de enormes esclusas que debe estar listo a finales de 2015. La ACP ha invertido 5.250 millones de dólares en la ampliación para permitir el paso de barcos con hasta 12.000 contenedores, el triple de los actuales, para duplicar su capacidad de traslado de carga de 300 a 600 millones de toneladas anuales.

 

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