¿Quiénes son los jornaleros?
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En las transitadas esquinas de las ciudades en todo el país, grupos de hombres en ropa de trabajo se reúnen para hacer señas con la mano al tráfico de vehículos, como si estuvieran tratando de llamar un taxi. Éstos son los jornaleros, una mano de obra informal que llena los vacíos de la economía americana. Cada mañana buscan nuevos patrones, corriendo hacia las camionetas, compitiendo por el trabajo disponible. La paga se negocia individualmente, por hora, por trabajo, o por día. Pintando, acarreando, cavando, podando. Limpian y pulen, colocan ladrillos y azulejos, construyen y derriban, ponen instalaciones eléctricas y tuberías. Hacen todo lo que pueden, y su paga depende del trabajo que se les ofrezca.
En muchas comunidades, estos hombres son inmigrantes con o sin papeles. Aunque su número ha crecido durante la última década, los jornaleros no son una nueva parte de la mano de obra estadounidense.
En Nueva York, por ejemplo, los jornaleros históricamente han incluido a los inmigrantes irlandeses del siglo dieciocho, a los afro-americanos contratados en el Bronx como empleados domésticos durante la Depresión, y a los estibadores italianos de Brooklyn. Estos jornaleros en Nueva York también tenían sus locales de trabajo - las esquinas de las calles y los muelles.
Hoy en día, en muchas partes del país, los jornaleros en su mayoría son inmigrantes latinos. Los sitios para encontrar trabajo todavía son las esquinas transitadas y, en algunos casos, los centros organizados de trabajo para jornaleros.
Estos centros tratan de organizar y proteger a los trabajadores, manteniendo una lista de jornaleros registrados y asegurándose que los patrones paguen los sueldos negociados y sean responsables de la seguridad en el trabajo de sus trabajadores.
El número de estos centros está creciendo poco a poco, trabajando para organizar a los jornaleros en ciudades como Los Ángeles, San Francisco, Austin, Portland, Seattle, Washington D.C., Chicago y otras más.
Los estudios de investigación y el testimonio de los trabajadores sugieren que estas protecciones hacen mucha falta. Según la agencia de jornaleros mas grande del país, los accidentes en el lugar de trabajo ocurren con mucha frecuencia y afectan a un jornalero entre cada cuatro. El no pagar, pagar mal o reducir la paga deshonestamente por el costo del transporte también son problemas comunes. Por lo menos 5 estados - Tejas, Florida, Arizona, Georgia y Illinois - han aprobado leyes para proteger a los jornaleros y regularizar el trabajo.
Los inmigrantes y otras personas que se vuelven jornaleros, muchas veces no pueden encontrar un mejor trabajo de ninguna otra manera. En un reconocido estudio sobre los jornaleros en el sur de California, el 40% de los jornaleros explicó que el motivo principal para escoger este trabajo era su condición de indocumentado, y el 21% dijo que el no dominar el inglés era el impedimento principal para conseguir otra clase de trabajo. En la mayoría de los casos, los jornaleros trabajaban no solamente para mantenerse a sí mismos, sino también para mandar dinero a sus familias en sus países de origen, enviando como promedio 31% de sus ingresos.
El panorama de trabajo de los jornaleros tiende a ser muy localizado, y a cambiar rápidamente, reflejando los cambios de la economía y de la corriente migratoria. Aunque la mayoría es hispanohablante, otros grupos también participan en este sector de trabajo - por ejemplo, en ciudades como Chicago, en donde los afro-americanos “sin casa” trabajan con las agencias de jornaleros, o en Nueva York, donde los inmigrantes polacos y sijs se reúnen en las esquinas para buscar trabajo.
Para muchos defensores de los derechos de los trabajadores, el debate acerca de cómo proteger e incorporar a los jornaleros, mejorando las condiciones de trabajo, se hace cada vez más importante, en la medida en que la economía estadounidense crece y busca incrementar el número de trabajadores temporales, a tiempo parcial y por contrato de corta duración.
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