La Diabetes es incapacitante, mortal y en aumento
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La diabetes es una enfermedad en la cual los niveles de glucosa en la sangre están por encima de lo normal. La mayor parte de los alimentos que consumimos se transforman en glucosa, o azúcar, que es utilizada por el cuerpo para generar energía. El páncreas, un órgano que se encuentra cerca del estómago, produce una hormona llamada insulina para facilitar el transporte de la glucosa a las células del organismo. Cuando se sufre de diabetes, el organismo no produce suficiente insulina o no puede utilizar su propia insulina adecuadamente. Esto causa que el azúcar se acumule en la sangre. Cuando la diabetes no es tratada, el azúcar y las grasas permanecen en la sangre y, con el correr del tiempo, dañan varios órganos vitales.
Más de 18 millones de estadounidenses tienen diabetes. La diabetes, que es ya la sexta causa principal de muerte en Estados Unidos, es responsable de la muerte de más de 200,000 personas cada año. El número de adultos estadounidenses a los que se les ha diagnosticado diabetes, que incluye a mujeres con diabetes gestacional (diabetes que se presenta durante el embarazo), se ha incrementado en un 61% desde 1991 y se calcula que aumente a más del doble para el año 2050.
La diabetes puede causar enfermedades cardiacas, accidentes cerebrovasculares (derrames cerebrales), ceguera, insuficiencia renal, complicaciones durante el embarazo, amputación de las extremidades inferiores, así como fallecimientos relacionados con la gripe y neumonía. Los 5.2 millones de estadounidenses que ignoran que tienen diabetes son particularmente vulnerables a estas complicaciones.
Hay dos tipos principales de diabetes. El tipo 1, que aparece con mayor frecuencia durante la infancia o la adolescencia. La diabetes tipo 2, que está vinculada a la obesidad y a la falta de actividad física, representa entre el 90 y el 95% de los casos de diabetes y en la mayoría de los casos afecta a personas mayores de 40 años. Sin embargo, ya no se considera una enfermedad que afecta sólo a los adultos. El tipo 2 se ve ahora en personas cada vez más jóvenes e incluso en niños y adolescentes.
La diabetes tiene sus efectos mayores en los ancianos, las mujeres y en algunos grupos raciales y étnicos. Uno de cada cinco adultos mayores de 65 años padece de diabetes. Los adultos afro-americanos, latinos, indios americanos y nativos de Alaska tienen una probabilidad entre dos y tres veces más alta que los adultos blancos de padecer de diabetes.
Además de los millones de estadounidenses con diabetes, se estima que 16 millones de adultos en EUA. entre 40 y 74 años de edad tienen prediabetes, es decir, que su nivel de azúcar en la sangre es elevado, pero no lo suficiente como para ser clasificado como diabetes. Las personas con prediabetes tienen un alto riesgo de que esta afección se convierta en diabetes.
La diabetes le cuesta al país cerca de 132,000 millones de dólares al año, 92,000 millones de los cuales por concepto de gastos médicos directos y 40,000 millones por gastos indirectos como consecuencia de la pérdida de productividad.
El costo promedio anual por concepto de atención médica de una persona con diabetes ascendió a $13,243 en el 2002, en comparación con $2,560 para una persona que no sufre de diabetes. Los gastos por concepto de diabetes representaron el 11% de los gastos del sector salud a nivel nacional durante el año 2002.
Muchas de las complicaciones de la diabetes se pueden prevenir
Si bien la carga que significan las complicaciones de la diabetes es cada vez más alarmante, gran parte de ella podría prevenirse con una detección temprana, mejores servicios de salud y una mejor educación sobre el auto control de la diabetes.
Los siguientes son ejemplos de complicaciones relacionadas con la diabetes que podrían ser prevenidas o reducidas.
Enfermedades de los ojos y ceguera. Cada año, entre 12 mil y 24 mil personas pierden la vista en este país a causa de enfermedades de los ojos provocadas por la diabetes. Los exámenes oftalmológicos periódicos así como un tratamiento a tiempo pueden prevenir hasta el 90% de los casos de ceguera causados por la diabetes; sin embargo, sólo al 64.2% de las personas con diabetes se les hizo examen de los ojos con dilatación de pupila en 2002.
Enfermedades renales. Alrededor de 42,813 personas con diabetes sufren de insuficiencia renal cada año y más de 100,000 reciben tratamiento para esta enfermedad. El tratamiento para controlar la presión sanguínea y los niveles de glucosa en la sangre puede reducir en cerca del 50% la tasa de insuficiencia renal relacionada con la diabetes.
Amputaciones. Cerca de 82,000 personas sufren amputación de pierna, pie o dedos del pie cada año como consecuencia de la diabetes. Los programas de atención de los pies en los que se incluyen exámenes periódicos así como la educación del paciente pueden evitar hasta un 85% de estas amputaciones.
Enfermedades cardiovasculares. Las enfermedades cardiacas y los accidentes cerebrovasculares (derrames cerebrales) causan la muerte de cerca del 65% de las personas que sufren de diabetes. Estas muertes podrían reducirse en un 30% mediante mejores tratamientos para controlar la presión sanguínea, la glucosa en la sangre y los niveles de colesterol en la sangre.
Complicaciones del embarazo. Cerca de 18,000 mujeres con diabetes preexistente y alrededor de 135,000 mujeres con diabetes gestacional tienen bebés cada año. Estas mujeres, así como sus hijos, se enfrentan a un riesgo mayor de complicaciones tales como partos de niños sin vida, deformaciones congénitas y una mayor necesidad de realizar cesáreas. Las mujeres que sufren de diabetes gestacional y sus hijos también tienen un mayor riesgo de sufrir de obesidad y de contraer diabetes posteriormente. Estos riesgos pueden reducirse con exámenes de diagnóstico y atención especializada antes, durante y después del embarazo.
Muertes relacionadas con la gripe y neumonía. Cada año, entre 10 mil y 30 mil personas con diabetes fallecen a causa de complicaciones de la gripe o la neumonía. Tienen una probabilidad aproximadamente tres veces mayor de perder la vida a causa de estas complicaciones que las personas que no padecen de diabetes; sin embargo, sólo un 55% de las personas con diabetes se ponen la vacuna contra la gripe cada año.
Las personas que piensan que tienen diabetes deben acudir a un médico para recibir un diagnóstico. Podrían presentar ALGUNO o NINGUNO de los siguientes síntomas:
o Necesidad frecuente de orinar
o Sed excesiva
o Pérdida de peso sin causa aparente
o Hambre excesiva
o Cambios bruscos en la visión
o Hormigueo o insensibilidad en las manos y los pies
o Cansancio extremo la mayor parte del tiempo
o Piel muy seca
o Úlceras que tardan mucho en sanar
o Más infecciones de lo normal.
Las náuseas, vómitos o dolores de estómago pueden acompañar algunos de estos síntomas cuando la diabetes insulinodependiente, denominada diabetes tipo 1, se manifiesta repentinamente.
La terapia básica para la diabetes tipo 1 es comer en forma saludable, hacer ejercicio y ponerse inyecciones de insulina. La cantidad de insulina que se aplique debe ser balanceada con los alimentos y el ejercicio. Los niveles de glucosa en la sangre deben ser observados de cerca mediante pruebas frecuentes de la glucosa.
La terapia básica para la diabetes tipo 2 es comer en forma saludable, hacer ejercicio y las pruebas de glucosa en la sangre. Además, las personas con diabetes tipo 2 necesitan medicamentos por via oral, insulina o ambos para poder controlar sus niveles de glucosa en la sangre.
Las personas con diabetes deben aceptar la responsbilidad de su cuidado personal diario y de mantener los niveles de glucosa en la sangre para evitar que alcancen niveles muy altos o muy bajos.
Las personas con diabetes deben visitar a un proveedor de atención médica que observe de cerca su control de la diabetes y les ayude a mantener ese control. Además, las personas con diabetes pueden ver a un endocrinólogo que se especialice en el cuidado de la diabetes; a un oftalmólogo para los exámenes de la vista; a un podiatra para el cuidado rutinario de sus pies; y un experto en dietas y diabetes que les pueda enseñar lo que deben saber para poder controlar día a día su diabetes.
Se están explorando varios enfoques para "curar" la diabetes como son:
Trasplantes de páncreas
Trasplantes de las células de los islotes del páncreas (estas células producen insulina)
Elaboración de páncreas artificiales
Manipulación genética (se inserta un gen de insulina humana en las células grasas o de músculos que normalmente no producen insulina, luego se transplantan estas "seudo" células de islotes en las personas que sufren de diabetes tipo 1).
Cada uno de estos enfoques debe superar una serie de obstáculos, como prevenir el rechazo del sistema inmunológico, encontrar un número adecuado de células productoras de insulina, mantener las células con vida, etc. Se están logrando avances en cada uno de estos ámbitos.

Organizaciones de ayuda para la diabetes

Programa Nacional de Educación sobre la Diabetes (NDEP)
Internet http://www.cdc.gov/diabetes/ndep/index.htm
Llame gratis al 1-800-438-5383.

National Institute of Diabetes and Digestive and Kidney Diseases
800/GET LEVEL (800/438-5383) o 301/654-3327
http://www.niddk.nih.gov

National Eye Institute (NEI)
301/496-5248 o 800/869-2020
Internet: http://www.nei.nih.gov

Office of Minority Health Resource Center
800/444-MHRC (444-6472)
Internet: http://www.omhrc.gov

American Diabetes Association
Tel. 703-549-1500 o 1-800-ADA-ORDER pare pedir folletos
1-800-342-2383 (800-DIABETES) para infromacion sobre diabetes
Internet: http://www.diabetes.org*

American Dietetic Association
National Center for Nutrition and Dietetics
800-366-1655. Línea de asistencia al público sobre nutrición en español 800/745-0775
Internet: http://www.eatright.org/*

American Heart Association National Center
214/373-6300
Internet: http://www.americanheart.org/*

American Optometric Association
800/262-3947 o 703/739-9200
Internet: http://www.aoanet.org/*

American Podiatric Medical Association
301/571-9200 o 800/ASK-APMA
Internet: http://www.apma.org/*

International Diabetic Athletes Association
800-898-IDAA o 602-433-2113

Juvenile Diabetes Research Foundation
800-JDF-CURE o 800-223-1138
Internet: http://www.jdrf.org
Medical Eye Care for the Nation’s Disadvantaged Senior Citizens
The Foundation of the American Academy of Ophthalmology
800-222-EYES (222-3937)
National Diabetes Information Clearinghouse
301-654-3327
Internet: http://diabetes.niddk.nih.gov/index.htm
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