Denuncian mano de obra infantil en Texas y Nuevo México
Cientos de menores de 14 años e incluso de 11 años y sin la presencia de sus padres, trabajan en los campos de Texas y Nuevo México en la cosecha de cebolla, una práctica ilegal que puede llevar fuertes multas para los empleadores aunque sea difícil de demostrar según Agrícolas "Sin Fronteras".
Aunque como lo establece la Comisión de Fuerza Laboral de Texas, es ilegal permitir que menores de 14 años trabajen en el campo sin la presencia de sus padres, es difícil que se denuncien estos casos porque los agricultores alegan que son los propios campesinos los que ponen a trabajar a sus niños.
"En los campos agrícolas existe una estrategia para conseguir trabajo que se llama 'acoplado' mediante el cual un trabajador recibe el pago, y lo reparte a sus compañeros que no están registrados porque no cuentan con seguro o no están autorizados para laborar. Esto incluye a los niños y adolescentes". El Capítulo 51 del Código Laboral de Texas determina las condiciones de empleo de menores como la edad mínima, que es de 14 años. En el caso de los niños que trabajan en los campos, las excepciones establecen que únicamente podrán hacerlo bajo supervisión directa de los padres, y sólo en temporada vacacional.
El Departamento de Trabajo de los Estados Unidos, ha confirmado esta práctica aunque dice desconocer el número exacto de menores que se desempeña en la agricultura en la región y pues la razón principal es la misma ilegalidad del trabajo. Sin embargo, hasta ahora no se ha realizado un estudio que determine la cantidad exacta de los adolescentes en el sector agrícola.
Se calcula que alrededor de 126.000 adolescentes en el país trabajan en el sector agrícola con un sueldo de mil dólares al año.
A pesar de la dificultad de castigar a los empleadores que contratan menores, cuando se demuestra que si lo hacen, el Departamento de Trabajo aplica multas de varios miles de dólares e incluso penas de cárcel.
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