Compañeros de las Américas tiene su conferencia anual internacional en Little Rock
Por Michel Leidermann
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Desde el jueves 1º de noviembre hasta el sábado 12 pasados, se realizó en Little Rock la convención anual de los Compañeros de América.
A lo largo de cuarenta años, Compañeros de las Américas han trabajado arduamente para llevar a cabo una variedad de actividades sobre como mejorar productos alimenticios, proveer servicios de salud, ofrecer capacitación de empleo a jóvenes, proteger los recursos naturales de las Américas, velar por los derechos de las mujeres y los niños, y promover el intercambio y el entendimiento entre las diversas culturas del continente.
La idea de Compañeros de las Américas nació en 1963 cuando el Presidente de los Estados Unidos John F. Kennedy convocó la creación de una nueva y sólida alianza de amistad y cooperación entre los gobiernos de las Américas. La Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID) fue elegida para desarrollar un programa que permitiera a los ciudadanos tomar parte en esta Alianza para el Progreso. Era un llamado a crear un programa de persona a persona que complementara las iniciativas de cooperación entre los gobiernos.
Un año más tarde, USAID fundó el programa Partners of the Alliance (Compañeros de la Alianza). La idea era construir vínculos bilaterales entre secciones de Estados Unidos y secciones de Latinoamérica y el Caribe. A través de estos "compañerismos", comités voluntarios del Norte y el Sur trabajarían juntos en proyectos de auto ayuda para el desarrollo económico de las comunidades en América Latina, al mismo tiempo que se promovería la amistad y el entendimiento interamericano.
Regiones con características geográficas similares se seleccionaron como pares, por ejemplo: Oregon, un estado costero, se seleccionó como compañero de Costa Rica, un país también costero. El estado productor de maíz Iowa, fue la pareja para la Península de Yucatán donde el maíz ha sido un producto básico por centenares de años.
Poco tiempo después de su fundación en 1964, el Programa de Compañeros de la Alianza se trasladó al sector privado, ya que la idea de involucrar programas de ciudadano a ciudadano prosperaría mejor bajo la participación directa y el liderazgo de los ciudadanos de las Américas. Con este cambio de estatus vino también un nuevo nombre: Partners of the Americas, o Compañeros de las Américas. En los siguientes años, 60 compañerismos (120 capítulos) fueron creados exitosamente entre los Estados Unidos y países de Latinoamérica así como las islas del Caribe.
Durante la historia de Compañeros, la organización se ha adaptado para acomodarse a las necesidades cambiantes de los ciudadanos de las Américas. Al comienzo, los capítulos se enfocaron en actividades de corto y mediano plazo como por ejemplo enviar semillas a Bolivia o promover intercambios entre líderes cívicos.
Sin embargo, a finales de la década de los sesenta y comienzos de los setenta, los compañerismos comenzaron a evaluar su desempeño y decidieron concentrarse en actividades de impacto a largo plazo. En el compañerismo Bolivia-Utah, por ejemplo, este compromiso tomó forma en un proyecto masivo para construir más de 100 escuelas rurales en el Altiplano de Bolivia.
En 1974, Compañeros recibió una contribución bastante significativa: el señor Howard Hughes, productor de aviones y empresario, donó su avión personal a la organización. Este generoso regalo se convirtió en el capital inicial para comenzar la Fundación Partners of the Americas, cuyo propósito es asegurar la sostenibilidad financiera de la organización y la capacidad de invertir en el futuro.
Los años ochentas significaron una etapa de gran crecimiento para Compañeros. Los ingresos de la organización, crecieron a casi US$3 millones para 1983. Eso permitió a Compañeros crear nuevos programas. Se iniciaron intercambios de periodistas, becas de desarrollo internacional para líderes, un programa con el fin de proveer recursos a mujeres, y el programa de prevención de desastres, entre otros.
El apoyo de organizaciones públicas y privadas también aumentó significativamente. En 1985 la Fundación Atlántica para la Educación, el Arte y las Ciencias -una fundación brasileña- creó un programa de becas con el cual, a través de Compañeros, estudiantes brasileños de postgrado tenían la oportunidad de estudiar en universidades de sus capítulos contrapartes en Estados Unidos. Fondos de la Fundación Tinker permitieron a Compañeros lanzar un programa de Recursos Naturales. La Fundación para el Bienestar Público concedió a Compañeros fondos para combatir el SIDA en Latinoamérica y el Caribe, y la Fundación William y Flora Hewlett apoyaron con fondos un programa de educación en salud sexual y reproductiva.
Siempre atento a nuevas necesidades y oportunidades, en 1991 el programa de Compañeros Agricultor a Agricultor inició intercambios técnicos en agricultura y recursos naturales. Para el año 2003 este programa habría logrado patrocinar viajes a más de 900 voluntarios en 21 países. En 1995, Compañeros lanza la Red Interamericana de Democracia que luego se convertiría en la asociación más grande del hemisferio de organizaciones de sociedad civil, creando una estrategia modelo en temas de transparencia en los gobiernos, anticorrupción y gobernancia.
Hoy en día, los proyectos de los compañerismos tocan las vidas de más de 200 mil personas cada año. Gracias al efecto multiplicador, el cual convierte pequeñas cantidades de dinero en proyectos cuyo valor es mucho mayor, los proyectos de Compañeros pasaron de ser de US$1.3 millones, a alrededor de $100 millones actualmente.
La energía y experiencia de los voluntarios permitió la creación de otros programas implementados por personal profesional desde la oficina en Washington DC, generando así áreas de gran experiencia para Compañeros tales como: sociedad civil y gobernancia, intercambios y becas, igualdad de género, juventud y niños, y agricultura y medio ambiente. La filosofía sigue siendo la misma: persona a persona, a través de ideas creativas, de amistad y entendimiento, fomentar el desarrollo económico, social y cultural de las comunidades de las Américas.
La red de voluntarios y organizaciones comunitarias de Compañeros de las Américas realizan las siguientes actividades:
o Promueven la participación ciudadana esencial para lograr el fortalecimiento de la sociedad y el bienestar de las comunidades.
o Movilizan la colaboración en las Américas para el manejo de problemas de desarrollo económico y social. Los ciudadanos se reúnen entre sí para buscar soluciones a problemas comunes y dentro de este proceso, movilizan recursos locales e internacionales, obtienen asesoría de expertos y brindan información técnica para el desarrollo de proyectos comunitarios.
o Capacitan a líderes comunitarios promoviendo sus habilidades y dándoles oportunidades de que compartan información e ideas con sus colegas de Latinoamérica, el Caribe y los Estados Unidos.
o Fortalecen organizaciones no gubernamentales a nivel local en diversas áreas como ser: administración, contabilidad fiscal, consecución de fondos, desarrollo, supervisión y evaluación de proyectos.
Entre algunos ejemplos de Compañeros fortaleciendo regiones en Latino América podemos destacar:
o Mediante el programa de ayuda entre agricultores denominado Programa de Agricultor a Agricultor, el comité de Arkansas trabaja junto con sus homólogos de Bolivia en la conservación de suelos y la producción de forrajes en Santa Cruz, Bolivia;
o El Programa de Preparación para Emergencias dio a conocer sus ejercicios de seguridad y procedimientos de evacuación en más de 1000 escuelas en Honduras, Perú, Ecuador, Guatemala, Nicaragua, El Salvador y Chile. En la actualidad se está estableciendo un centro de entrenamiento paramédico a nivel nacional en Santiago de Chile.
Aproximadamente 400 líderes comunitarios han participado en el Programa Internacional de Liderazgo en Desarrollo de la Comunidad para personas que se encuentran a mitad de sus carreras profesionales, el cual permite analizar aspectos del liderazgo y los problemas económicos y sociales que comparten a nivel del hemisferio.
Los jóvenes de México se están capacitado para proteger sus recursos naturales y están desarrollando las habilidades necesarias para liderar los esfuerzos de sus comunidades con miras a preservar el medio ambiente a través de una innovadora organización denominada Cuerpos de Conservación Mexicana, patrocinada por Compañeros de las Américas.
La esencia de Compañeros se basa en la filosofía del intercambio entre personas, la cual nació de un llamado que hizo el presidente John F. Kennedy en 1962 para que los ciudadanos del Hemisferio Occidental trabajaran juntos. Inspirado por este desafío, Jim Boren, uno de nuestros fundadores, ideó una red de doble vía donde capítulos de voluntarios harían posible que individuos contribuyeran a las comunidades de las Américas.
Hoy, Compañeros ha formado 120 capítulos voluntarios vinculados a través de 60 "compañerismos". Capítulos en los Estados Unidos se unen en compañerismos con capítulos en países o regiones de Latinoamérica y el Caribe. Los compañerismos despiertan la conciencia cultural, estimulan el entendimiento y el espíritu de camaradería; crean e implementan proyectos que mejoran la calidad de vida y se convierten en líderes de sus comunidades.
Hombres y mujeres de los más variados perfiles – médicos, artistas, estudiantes, ingenieros forestales, administradores municipales, profesores – forman parte de la familia de Compañeros. Además de las habilidades técnicas y el tiempo donado por los voluntarios, varias empresas, fundaciones y agencias gubernamentales apoyan su trabajo.
Compañeros de las Américas invita a todos los ciudadanos y organizaciones a compartir su experiencia y su trabajo en pro de una mayor cooperación internacional entre la gente del Hemisferio Occidental.
!Lo invitamos a unirse a Compañeros! Para más información pueden llamar en Little Rock, a la señora Thecia Taylor al 280-0505 o al señor George Vena al 223-9602.La sede de Compañeros de América se encuentra en el 1424 K Street NW #700, Washington DC 2005, teléfono 202-628-3300. El portal de Compañeros de América en la Internet es: www.partners.net
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Michel Leidermann
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