Sistema de Educación de Arkansas pasa a sesión especial legislativa
Por Michel Leidermann
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Los legisladores de Arkansas, están discutiendo y tratando de ponerse de acuerdo sobre nuevas leyes que serían aprobadas por ellos, para reformar la financiación de la educación pública de Arkansas, y cumplir con el mandato de la Corte Suprema estatal.
El gobernador Mike Huckabee, ha dicho que si hay un acuerdo previo, el citaría a una sesión especial del Congreso estatal a partir del 3 de Abril. Sin acuerdo previo, Huckabee, considera que la sesión sería una pérdida de tiempo.
Los legisladores están considerando 15 nuevos proyectos de ley, que piensan son la respuesta razonable al mandato del Tribunal Supremo, que en el pasado mes de Diciembre declaró que el financiamiento estatal de las escuelas públicas, no cumplía con lo establecido en la Constitución de Arkansas y era inadecuado.
Aunque muchos legisladores se muestran contentos y confiados que las 15 propuestas resolverán el problema y el conflicto, otros están preocupados por las repercusiones futuras, ya que estos aumentos de fondos podrían ocasionar un alza de los presupuestos estatales, las cuales sólamente podrían ser pagadas mediante un alza de los impuestos.
Las 15 propuestas fueron recomendadas por los comités de educación de la Cámara Baja y del Senado, e incluyen: aumentos de sueldo para los maestros, aumento de $19.1 millones cada año en contribuciones al fondo de jubilación de los maestros, una nueva formula para reportar los gastos de los distritos escolares (253 en todo Arkansas que sólo tiene 75 condados), $130 millones para mejorar y reparar los edificios de las escuelas durante el presente año escolar 2005-2006, nuevas normas de cuanto y cuando los distritos escolares pueden acumular deudas para sus operaciones, $40 millones por dos años para pagar por mejoras “extraordinarias” en las construcciones, y un aumento del gasto estatal por alumno.
Esta última propuesta es la que ha creado mayor fricción y propone elevar los actuales $5,400 que se asignan por cada alumnos en la educación pública, a $5,490 para el presente año escolar 2005-2006, y a $5,627 para el año escolar 2006-2007. El costo total para Arkansas sería de $40. 5 millones para el presente año escolar 2005-2006, y de $59.3 millones para el año escolar 2006-2007.
Naturalmente el problema principal no es como gastar el dinero para las escuelas, sino de donde sacarlo. Los legisladores quieren utilizar todos los excedentes fiscales disponibles, que se han acumulado hasta ahora y los estimados para los próximos años, gracias a una mayor recaudación de impuestos. No hay seguridad de que estos excedentes continúen produciéndose en los años venideros.
Por ahora hay un excedente fiscal general 2004-2005 no asignado a ningún proyecto especial por $123.8 millones, y se “estiman” otros $140 millones de excedente fiscal general 2005-2006.
Otros excedentes específicos para educación que aún no habían sido asignados, son los $83.6 millones del Fondo de Fideicomiso para la Suficiencia Escolar y generados por un impuesto vigente especial a las ventas.
El sistema de Educación Pública de Arkansas, comprende 251 distritos escolares, cerca de 450,000 alumnos y unos 30,000 maestros.
Queda por verse que acuerdan en la sesión especial, que es cuando los legisladores tienen que enfrentarse a la opinión pública con sus decisiones finales para luego ser promulgadas como ley por el gobernador Mike Huckabee.
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